Product development & innovative environments


The Maker movement, popular worldwide, is becoming increasingly popular in Denmark, as new small businesses emerge from the movement and begin to grow hobby projects become viable business models.

By Morten Wagner

The new makers

In IdemoLab, DELTA, we are inspired by the Maker movement, and actively recruit Makers into our creative environment; we realize their potential to act as catalysts to the melting pot of open innovation and contribute to our hands-on approach of generating new solutions with technology.

The professional world is familiar with the concept of Makers and FabLabs, already – but under a differentheading, namely that of “Skunk Works”, a concept introduced by Kelly Johnson in the 1940’s. Johnson was an engineer from Lockheed Martin who, together with a small group of engineers, designed a new jet in just 143 days; working in a small tent alongside a foul-smelling factory and using all and any tools and supplies available to make it happen. This original Skunk Works was the inspiration for many innovative ‘intrapreneurial’ initiatives, working in a rapid and exploratory manner to conceptualize and develop products; much like the Makers and their Fab Labs today.

Google’s X-Lab, hidden away in Northern California is an example of one such lab. Here, they develop cancer-curing pills, intelligent cars, and diagnostic contact lenses through iterative building, testing and re-building of prototypes in an exploratory environment, recruiting some of the best minds from a range of diverse environments including Stanford, Microsoft and MIT.

Google is not the only large company to have its very own Maker-like environment; Boeing has its Phantom Works, employing a reported staff of more than 4000, and Amazon runs Lab 126, focusing on integrating hardware with Amazon’s digital solutions, using a virtually limitless budget. Many multinational technology companies with multiple roles within technology, such as Hewlett-Packard, IBM and Samsung, have large-scale laboratories., but the list also includes more specialized businesses – like Raytheon, who runs a “Bike Shop”, Ford that has a “Special Vehicles Team” and Nike with an “Innovation Kitchen”. Even “Staples” has a Velocity Lab, and Walmart and Nordstrom have their own labs (Walmart Labs and Nordstrom Innovation Lab, respectively). These intrapreneurial departments are commonly run as lean startups, and it is not only accepted, but expected, that 80% or more of the concepts and products developed here will be failures.  It’s the remaining 20% which are really interesting; as these are the products which disrupt and significantly evolve the companies.

Hitting the mark with a new product is so critical to success, that companies often base new products on familiar technologies and functionalities in order to minimize the risk of failure. Slow and organic evolution is the result and it’s a far cry from the stormy waters of a competitive market. Companies risk becoming irrelevant by being too careful; and they can take the necessary risks and explorations within a unit innovation lab, one which is preferably set up outside their usual operations.

Becoming hybrid

Today the design and development of successful, user-centered technology demands many competencies and a variety of skills within excellent and cohesive teams. Also, as embedded intelligence, wireless communication and new user interface features becomes integrated into products, new and different needs will arise regarding conceptualization and design. The more needs and opportunities there are, the more unknown pitfalls and challenges will arise; and being aware of these and ready to embrace them is the key to success.

A cacaphony of opportunities

Product design is a complicated hornet’s nest of interdisciplinary domains. The Internet of Things, Wearables and Big Data are popular domains in both research and increasingly so in the market. The question that needs to be asked is what does it mean that your product is internet-enabled, wearable, or cloud-ready? Should it be managed and controlled by a smart phone, and if so, by wifi or Bluetooth? Are notifications done through a backend to a telephone, or directly through a low-power protocol; should sensor data from machines and devices, combined with user data, be presented via a web interface? And last, but not least, should you as a product developer also function as data host and as the backend service provider?

In November 2013, SPM magazine described prototyping based upon components – exemplified in concrete terms by DELTA’s IdemoBits: a kit of electronic building blocks created for the development method we call Electronic Sketching. In this case, we consider electronics as a new design material, and pay homage to the complexity which a modern hybrid product design approach encompasses when designing “smart things”. For us, this approach includes exploration and experimentation during the ideation phases, and the development of new concepts and designs through a hands-on approach which makes new concepts tangible and easy to understand. This approach helps to both clarify potential pitfalls, and identify opportunities and benefits.

Small series production drives innovation

Using tools such as IdemoBits alongside agile concept modelling methods, such as Electronic Sketching, enables engagement in a more involved design process, providing an extra layer of knowledge through the creation of interactive models. These models make it possible for designers and developers to explore designs in a collaborative process with IT experts, business developers, industrial designers, and end-users. These models (or sketches) highlight which components and functionality are the most meaningful and useful in a new product. Furthermore, they help to define the required competencies needed to further explore the design, or what is needed to implement it as a finished product. At DELTA’s IdemoLab, we’ve partnered engineers with designers; together they can define the technical and user centered needs of a concept and we work with open innovation and utilize knowledge and methods from a diverse range of professional disciplines to create our own Maker Lab / Skunk Works facility.

Get out of the box!

Not all companies have the financial or practical resources to run an internal Skunk Works facility or Maker Lab where anything is possible and 80% of your time could well be wasted. Fortunately, there are some small steps, which can be taken to get started: First and foremost, it is, as always, crucial to get out of the box. It’s in our DNA to be conservative in our view of the world and while it can be exciting to simply climb a ladder and look out over the edge of the box, it’s very few who are actually brave enough to take one more step and venture outside. To do this, we suggest exploring your local Maker Labs/Spaces, Fab Labs, and innovators, learning their names and finding out how they work. Take a small step and start in your own company: find out how the other departments and specialists solve problems and see if you can apply their methods. And if Kelly Johnson’s 14 Skunk Works Rules are too many for you to start with, then start with just this one rule:

Show, Don’t Tell.

This article was published in SPM Magasinet, August 2014 (in Danish).



Produktionsudvikling & innovationsmiljøer

Det såkaldte MAKER miljø har spredt sig fra USA og er nu populært over hele verden.

Af Morten Wagner

De nye makers

I Danmark ser vi flere og flere små nye virksomheder springe ud af MAKER-miljøet og deres Fab-Labs – og MAKER miljøet er et frugtbart, moderne og organiseret mødested for private skuffeprojekter. Erhvervslivet har kendt til begrebet Skunk Works, som blev introduceret af Kelly Johnson, ingeniør hos Lockheed Martin, i 40’rne. Her skabte en lille gruppe ingeniører på 143 dage designet til en ny jet – og det i et mindre telt, sat op ved siden af en ildelugtende fabrik. På mange måder er dette oprindelige Skunk Works blevet inspirationen for mange innovative ”intrapreneuriske” initiativer – hvoraf mange (men ikke alle) arbejder med hurtig og eksplorativ produkt-konceptualisering og -udvikling. En af de mere spændende og populære for tiden er Google’s X-Lab, der ligger et hemmeligt sted i det nordlige Californien. Her arbejder man med alt fra robotter til Web of things – og man bygger, tester og afprøver i et eksplorativt miljø – og med ansatte fra et væld af forskellige miljøer som Stanford, Microsoft og MIT.

Google er dog ikke den eneste større virksomhed med eget MAKER-miljø, Boing har et Phantom Works – efter sigende med over 4000 medarbejdere, Amazon driver et Lab126 hvor man arbejder med at integrere hardware med Amazons digitale løsninger – og på et budget næsten uden begrænsninger. En del af Tordenskjolds soldater indenfor teknologi, som Hewlett-Packard, IBM og Samsung, har selvfølgelig større laboratorier. Men der er mange flere: Raytheon driver en Bike Shop, Ford har et Special Vehicles Team, Nike driver et Innovation Kitchen – ja selv kæder som Staples (Velocity Lab), Walmart (Walmart Labs) og Nordstrom (Nordstrom Innovation Lab) har Labs. Som Nordstroms er det udbredt, at disse intrapreneuriske afdelinger køres som Lean Startups, og at det accepteres, at 80 % eller flere af de koncepter og produkter, der kommer ud af enhedens arbejde, fejler. Til gengæld forventes det så også, at resten flytter virksomheden og gør en ikke ubetydelig forskel. Hvad er det virksomhederne jager ved at etablere disse Innovation Labs? Alle, der arbejder med produktudvikling, ønsker at ramme rigtigt med hvert nyt produkt. Faktisk kan det være så vigtigt at ramme rigtigt, at man for at minimere sine risici baserer sig på kendt teknologi og funktionalitet og kun tager mindre overskuelige og inkrementelle skridt. Det kan være i forhold til tidligere versioner af produktet eller i forhold til andre, konkurrerende produkter. Det er meget forståeligt – men forretningsmæssigt stadig risikabelt – ikke at bevæge sig langt nok, at tage store nok skridt. Det er klart – man kan rode sig ud i ukendt og oprørt hav ved at tage store skridt – men man risikerer også at blive overhalet eller forkastet ved at tage for små. I tværfaglige miljøer – gerne oprettet udenfor virksomhedens normale operationer – etableres muligheder for at træde i andre sko og tage større skridt.

I DELTA’s IdemoLab gør vi en del ud af at følge med, blive inspireret af og rekruttere fra disse smeltedigler af åben innovation som sammen med deres hands-on tilgang driver en masse innovation.

Hybride produkter kræver mange roller på udviklingsholdet

I dag kræver design og udvikling af succesfuld brugervendt teknologi mange forskellige hatte og kompetencer på et velspillende udviklingshold. Efterhånden som indlejret intelligens, trådløs kommunikation og nye elementer til bruger-interfaces bliver nemmere at integrere i et produkt, opstår der nye og anderledes krav til konceptualisering og design. Der er vanvittigt mange spændende muligheder – men også mange nye og ukendte faldgruber og udfordringer.

En kakofoni af muligheder

Internet-of-things, Wearables og Big Data er fx populære domæner, der ofte omtales i medierne. Men det er komplicerede og krydsfaglige hvepsereder at designe produkter til. Hvad vil det sige, at noget er internet-enabled, wearable og cloud-ready? Skal dit nye produkt styres og kontrolleres igennem en smartphone – og i så fald igennem Wifi eller Bluetooth? Og hvad med notifikationer? Går det via en backend til en telefon – eller direkte igennem en low-power protokol? Skal sensor-data fra maskiner og apparater sammen med brugerdata præsenteres igennem et web-interface? Hvilken teknologi skal det så baseres på? Og slutteligt – skal du som produktudvikler nu også fungere som data-host og back-end service udbyder?

Der er tidligere i SPM Magasinet (nov 2013) beskrevet prototyping baseret på komponenter – konkret ksemplificeret af DELTA’s IdemoBits, et sæt elektroniske byggeklodser, specielt skabt til den udviklingsmetode vi kalder Elektronisk Skitsering. Med den kompleksitet som et moderne hybrid produkt har – eller kan få – går vi praktisk til værks, ved at betragte elektronik som et modellérbart designmateriale. Ved under idéudviklingen hele tiden at afprøve og udforske, udvikler vi dermed nye koncepter og designs gennem en praktisk arbejdsmetode, som er håndgribelig, nem at forstå – og hjælper til at afklare de potentielle faldgruber, men også muligheder, som et nyt produkt kan indeholde.

Skuffeprojekter driver innovation

Brug af komponenter som IdemoBits og Elektronisk Skitsering er en design metode, der agilt hjælper os videre i designprocessen – og giver et ekstra lag af viden i form af interaktive modeller, der gør det muligt at designe i tværfaglig dialog og samarbejde med fx både IT folk, forretningsudviklere, designere – og repræsentanter for slutbrugerne. En model eller skitse anskueliggør, hvilke komponenter det giver mening at integrere i et nyt produkt og, ikke mindst, de kompetencer, som så mangler eller skal udnyttes bedre for at bringe specifikation og senere implementering frem til et endeligt produkt.

I DELTA’s IdemoLab har vi sammenbragt ingeniører og designere – og kan dermed hurtigt få afklaret både tekniske og brugsmæssige aspekter. Vi arbejder ofte med åben innovation og på tværs af faglige domæner – og driver en kombination af et internt MAKER miljø og Skunk Works.

Kom ud af boksen!

Nu er det jo ikke alle virksomheder, der har mulighed og økonomi til at drive en intern Skunk Works afdeling, hvor alt kan lade sig gøre, og hvor man ikke behøver at bekymre sig om, at 80 % af ens tid måske er spildt. Men mindre kan også gøre det. Først og fremmest er det som altid vigtigt at komme ud af boksen. Det fleste af os er konservative i vores opfattelse af verden – det ligger simpelthen i vores DNA. Men mens vi til tider synes det er spændende at finde en stige og herfra kigge ud over kanten på den boks, vi bor i – så er det desværre meget få forundt at være modige nok til helt at kravle ud af boksen. Vi er programmeret til at lade vores tanker søge derhen hvor vi finder mindst modstand. For at innovere er vi dog – som nævnt i indledningen – ofte nødt til at kravle imod vores egen foretrukne retning og bevæge os hen hvor vi ikke har været før – og det er hårdt arbejde. Har man ikke sit eget hold af makers til at hjælpe én, er der dog andre måder at få hjælp – fx i de efterhånden mange åbne innovationsmiljøer: Meet-ups, Fab-labs eller – som alt for få benytter sig af i dagligdagen – hos kolleger i andre afdelinger og med andre specialer i din egen virksomhed.

Og så kan man, i stedet for Kelly Johnsens 14 regler fra det oprindelige Skunk Works, holde sig til bare én; Show, don’t tell!

Denne artikel er bragt i SPM Magasinet, august 2014


This is a unique website which will require a more modern browser to work! Please upgrade today!